Um asteróide apenas zumbiu além da Terra, e nós mal notamos a tempo.


Um asteróide de 100 metros de largura passou a 70 mil quilômetros da Terra na quinta-feira (18/07), horário da Austrália. Foi descoberto pela pesquisa brasileira da SONEAR há poucos dias, e sua presença foi anunciada poucas horas antes de passar pelo nosso planeta. A falta de aviso mostra quão rapidamente asteróides potencialmente perigosos podem nos surpreender.

O asteróide, tranquilizadoramente designado como 2019 OK, não é uma ameaça para a Terra neste momento. No entanto, 2019 OK e outros asteróides próximos da Terra representam um risco genuíno. A explosão de Tunguska em 1908 e o meteoro de Chelyabinsk em 2013 foram equivalentes a grandes explosões nucleares e, sob as circunstâncias erradas, um impacto de meteoro poderia devastar uma cidade.

O meteoro de Chelyabinsk, de apenas 20m de diâmetro, mostrou como os asteróides podem ser destrutivos.

Procurando por perigo

Os astrônomos estão bem cientes dos riscos apresentados pelos asteróides que atingem a Terra. Crateras de meteoros podem ser encontradas em todo o mundo, e alguns exemplos relativamente recentes incluem Wolfe Creek no norte da Austrália e a imaginativa Cratera de Meteoro no Arizona. Um enorme impacto de asteroides, 65 milhões de anos atrás, perto de Chicxulub, no México moderno, iniciou a queda dos dinossauros.

A cratera de Wolfe Creek foi criada por um impacto de meteoros há milhares de anos. Dainis Dravins – Observatório de Lund, Suécia.

Conseqüentemente, astrônomos em todo o mundo dedicaram esforços consideráveis ​​para determinar o nível de ameaça representado pelos asteróides próximos à Terra e para identificar os asteróides individuais que poderiam representar uma ameaça significativa. As pesquisas de asteroides incluem Pan-STARRS, ATLAS, SONEAR (que identificou 2019 OK) e o Catalina Sky Survey.

Os asteróides são tipicamente tão distantes da Terra que se assemelham a estrelas, em vez das rochas escarpadas que são. No entanto, como os asteróides circulam pelo Sistema Solar, eles se movem em relação às estrelas distantes. Assim, os astrônomos podem descobrir asteróides tirando seqüências de imagens e procurando objetos que se movem de imagem para imagem.

Usando essa abordagem para pesquisar grandes áreas do céu, os astrônomos descobriram milhares de asteróides próximos da Terra, incluindo mais de 2.000 apenas em
2017.

Os astrônomos estão observando mais asteróides próximos da Terra o tempo todo. NASA

E, no entanto, alguns asteróides ainda conseguem nos surpreender. Por quê?

Os astrônomos são bons em descobrir asteróides que são visíveis à noite, mas menos bons em detectar asteróides durante o dia. Asteróides também são mais fracos quanto mais longe da Terra.

O meteoro de Chelyabinsk 2013 esgueirou-se sobre nós da direção do sol. 2019 OK era visível à noite e, na aproximação mais próxima, seria visível com um par de binóculos, como um ponto de luz flutuando lentamente pelo céu. Mas três dias antes disso, ele foi mil vezes mais fraco e, portanto, mais difícil de detectar.

2019 A OK foi finalmente rastreada pela pesquisa SONEAR na quarta-feira, e logo depois foi detectada de forma independente pela rede de telescópios ASAS-SN.

Ambas as pesquisas usam telescópios relativamente pequenos com câmeras sensíveis para procurar grandes áreas do céu, em vez de usar grandes telescópios para estudar pequenos trechos de céu.

Fechar chamadas

Antes de sua descoberta como um asteróide próximo da Terra, 2019 foi imaginado por outros telescópios, mas seu significado não foi reconhecido. Mas essas imagens anteriores ajudaram os astrônomos a pregar a órbita do asteroide.

2019 OK tem uma órbita muito elíptica, levando-a do cinturão de asteróides para além de Marte até as órbitas da Terra e de Vênus. Como cada órbita leva 2,7 anos, nem sempre vai passar tão perto da Terra quanto dessa vez. Ele fará aproximações próximas no futuro, mas esperamos que não seja tão perto.

Outros asteróides próximos da Terra também estão a caminho de fazer aproximações próximas ao nosso planeta. Os Apophis de 400m de largura passarão a aproximadamente 30.000km da Terra na sexta-feira 13 de abril de 2029, o que só será uma má notícia se você for particularmente supersticioso.

Tanto o 2019 OK quanto o Apophis são muito maiores que o meteoro de Chelyabinsk, que tinha apenas 20 metros de diâmetro. O risco deles atingirem a Terra pode ser pequeno, mas eles seriam devastadores se o fizessem.

Evitando o Armagedom

Se encontrarmos um asteróide em uma colisão real com a Terra, há algo que possamos fazer? Com apenas um dia ou uma semana de antecedência, estaríamos em sérios apuros, mas com mais antecedência, há opções.

Nós já estamos enviando espaçonaves para asteróides próximos da Terra, com a OSIRIS-REx, da NASA, atualmente visitando Bennu, e a Hayabusa2, do Japão, atualmente visitando Ryugu.

No entanto, estas são missões de descoberta e não de destruição. De fato, destruir um asteróide próximo da Terra pode ser contraproducente, potencialmente criando múltiplos asteróides destrutivos.

Então, como podemos parar a catástrofe? A solução pode ser dar a asteróides perigosos um pequeno empurrão em vez de um chute violento. Se a velocidade de um asteroide pode ser alterada em apenas 1 km por hora, ao longo dos anos, isso soma milhares de quilômetros de diferença de posição.

Traduzido para publicação em dinamicaglobal.wordpress.com

Fonte: The Conversation

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